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La NASCAR celebró a sus campeones 2021 en Nashville

Una entusiasta bienvenida en Nashville, coronada por un abarrotado salón de baile, donde se escucharon genuinos mensajes de celebración, marcaron la Gala de los Championship Week de la NASCAR el jueves por la noche en Nashville.

El campeón de la NASCAR Cup Series, Kyle Larson, y su equipo del No. 5 de Hendrick Motorsports fueron homenajeados en el banquete anual de premios en el Music City Center, por su excepcional temporada 2021, junto a los tres campeones de las series nacionales.

Los NASCAR Awards, sábado 7 PM, Este por NBCSN

La asombrosa lista de estadísticas de Larson camino a su campeonato incluyó un número récord de vueltas lideradas (2.581), y el mejor registro de victorias (10), Top 5s (20) y Top 10s (26).

“Los números de nuestro campeón este año fueron asombrosos”, dijo el Presidente de NASCAR Steve Phelps, comparando al californiano Larson de 29 años con ex campeones legendarios desde Richard Petty y David Pearson hasta Jeff Gordon y Jimmie Johnson. “Este fue su primer [campeonato], pero estoy seguro de que no será el último”.

Después de subir al escenario, Larson prometió no emocionarse demasiado, pero el agradecimiento era evidente en su voz y en su rostro.

Agradeció a su esposa Katelyn, al dueño del equipo Rick Hendrick y al ejecutivo del equipo, ex cuatro veces campeón y miembro del Salón de la Fama de NASCAR, Jeff Gordon, recordando cómo se vistió como Gordon para su primer día de jardín de infantes y siempre lo había considerado su ídolo de las carreras.

Larson agradeció a sus patrocinadores y fanáticos, sus seguidores de toda la vida que marcaron la diferencia en su transición de las pistas cortas de California al gran momento en la NASCAR, inicialmente como miembro de la clase Drive for Diversity de NASCAR y luego concluyó su discurso agradeciendo al propietario del equipo Chip Ganassi, quien en 2012 le dio su primera gran oportunidad en la NASCAR.

“Me siento honrado de estar parado aquí frente a muchos de mis héroes, amigos y familiares esta noche. Como muchos de ustedes saben, mi viaje durante el último año y medio para llegar a esta etapa no ha sido fácil “, dijo Larson, antes de agradecer a Katelyn, “su mejor amiga y mayor simpatizante”.

Continuó: “No lo sabía en este momento, pero esos tiempos difíciles me hicieron una mejor persona y nos hicieron una familia más fuerte. Soy afortunado de pasar esta vida contigo, Katelyn, aunque no estoy seguro de cómo me siento acerca de que te robes el trueno en Victory Lane, disparando tus cervezas “.

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Larson habló sobre lo especial que fue para él conducir el No. 5 de Hendrick, el mismo número de auto y esquema de pintura que usó el difunto hijo de Hendrick, Ricky. Y terminó su discurso agradeciendo a su ex dueño del equipo, Ganassi, por brindarle su primera oportunidad.

“Salí de allí 20 minutos después dándome cuenta de que mi vida iba a cambiar para siempre”, dijo Larson sobre su primera y breve reunión con Ganassi. “Siempre apreciaré mis años en su equipo y siempre estaré agradecido por el riesgo que asumió con un niño de la costa oeste”.

Un campeón.

Antes de la conclusión del campeonato de Larson, la industria de la NASCAR celebró a cada uno de los otros campeones de sus series nacionales: Ben Rhodes en la Camping World Truck Series y Daniel Hemric en la Xfinity Series.

El compañero de equipo de Larson en Hendrick Motorsports, Chase Elliott, recibió su cuarto premio consecutivo al piloto más popular de la National Motorsports Press Association.

“Para mí, creo que soy tan culpable como cualquiera”, dijo Elliott. “A menudo no me doy cuenta del impacto que puedes tener o de la atención que alguien presta a lo que haces o de cuánto te admira un joven o una joven. Y creo que es importante reconocer esas cosas y trato de dar un ejemplo sólido al menos.

“Los fanáticos han sido una gran parte de mi carrera y están muy orgullosos de tener ese apoyo y disfruto tratando de hacerlos sentir orgullosos en el proceso”.

Chase Elliott, el Piloto Más Popular 2021

Otro premio anual entregado durante el banquete, fue el prestigioso Premio Humanitario Betty Jane France. Este año fue Jeff Harmon de Louisville, Kentucky, un voluntario con el síndrome de Down en Louisville.

Harmon, que tiene un hijo de 19 años, Justin, quien tiene síndrome de Down y ha trabajado con la organización durante casi dos décadas y estaba muy agradecido por el premio, consciente del impacto que tendrá. Comenzó con solo un puñado de voluntarios y ahora, Harmon dijo que la organización ahora sirve a más de 1,200 niños y familias.

“Es un gran beneficio obtener $ 100,000 para una organización”, dijo Harmon. “Realmente ayuda. Vamos a utilizar el dinero para expandirnos y ayudar a más personas en el estado y los condados que no pueden venir a la ciudad de Louisville. Hay muchos condados rurales en Kentucky, por lo que vamos a tratar de ampliar nuestro alcance “.

Entre los otros grandes premios fueron para el difunto locutor Bob Jenkins, quien ganó el premio NMPA Myers Brothers, y el ex ejecutivo de Goodyear, Stu Grant, quien recibió el premio Buddy Shuman.

Al final de la velada, después de las fotos del trofeo, las conferencias de prensa y los discursos, Larson y Hendrick se dirigieron a los medios de comunicación de la NASCAR para ofrecer un mensaje de gratitud.

“Es un momento genial y uno que nunca olvidaré”, dijo Larson.

Hendrick, el propietario del equipo que ahora tiene 14 campeonatos de la NASCAR Cup Series, dijo: “Nunca me cansaré de esto”.